Inundaciones en el Reino Unido 2019-2020: una descripción general

Entre noviembre de 2019 y febrero de 2020, se produjeron graves inundaciones invernales en todo el Reino Unido. Después de la primera ola en noviembre, se reportaron incidentes aislados en diciembre y enero, antes de que la segunda ola principal de inundaciones, causadas por las tormentas Ciara y Dennis, ocurriera en febrero de 2020, agravada por condiciones anteriores ya muy húmedas. Las precipitaciones de febrero fueron las más altas desde que comenzaron los registros, en 1766, en Inglaterra y Gales con 169,6 milímetros.

Las recientes inundaciones en el Reino Unido han reavivado el debate sobre la construcción de nuevas viviendas en las llanuras aluviales. Un análisis de los documentos de planificación (The Guardian, 2020) revela que se han planificado 11.410 nuevas viviendas para terrenos que el gobierno considera de alto riesgo en los siente condados ingleses donde miles de propiedades han sido devastadas por las inundaciones desde noviembre.

En Shropshire, donde se declaró un incidente importante y los residentes fueron evacuados durante la tormenta Dennis, se prevé la construcción de 764 viviendas en áreas con alto riesgo de inundaciones. En Doncaster, donde el área de Fishlake se inundó en noviembre, cerca de 4.000 viviendas están destinadas a esas zonas de inundación. El gobierno se enfrenta a llamamientos renovados para revisar su estrategia de vivienda, ya que expertos, autoridades locales y aseguradoras advierten que la construcción en llanuras aluviales está aumentando el peligro para miles de personas por tormentas extremas.

También se ha expresado la preocupación de que los propietarios que compran nuevas propiedades en terrenos en riesgo se encuentren en «posibles puntos negros de seguros», ya que no son elegibles para la cobertura del plan de Seguros del gobierno (Flood Re), lo que potencialmente los hace responsables de costos paralizantes en caso de daños.

El Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de la ONU (IPCC, 2013) indica que el Reino Unido recibirá aproximadamente un 10% más de lluvia en un promedio por año para 2100 en comparación con 1986-2005. Además de un aumento en la precipitación total, es muy probable que el Reino Unido vea eventos de lluvia de alta intensidad más frecuentes, y ya hay evidencia (de que los eventos de lluvias intensas son cada vez más frecuentes en el Reino Unido (Met Office, 2018), lo que aumenta el riesgo de inundaciones, incluido el de sistemas de alcantarillado. Es probable que los costos de las inundaciones aumenten con el aumento del riesgo de inundaciones  como recoge el Informe del IPCC: «el cambio climático podría aumentar el costo anual de las inundaciones en el Reino Unido casi 15 veces para la década de 2080 en escenarios de altas emisiones».

Si bien las defensas tradicionales contra inundaciones, junto con una planificación mejorada, seguirán desempeñando un papel fundamental, en el Reino Unido se reconoce cada vez más la necesidad de adoptar un enfoque más estratégico de captación de ríos para gestionar el riesgo de inundaciones; uno que reconoce que las actividades en una parte de la cuenca pueden influir en las inundaciones en otra parte. Este enfoque de captación amplio se basa comúnmente en medidas que funcionan con características y procesos naturales para gestionar las fuentes y vías de las aguas de inundación, o lo que comúnmente se conoce como gestión de inundaciones naturales. El manejo de inundaciones naturales (NFM) generalmente implica disminuir o almacenar el agua de la inundación y cubre un espectro de técnicas que incluyen la restauración a gran escala del curso de un río, la plantación de árboles, presas con fugas y la creación de humedales y estanques. Además de los beneficios por el riesgo de inundaciones, estas técnicas a menudo también pueden proporcionar mejoras en la biodiversidad, la calidad del agua y el almacenamiento de carbono (SEPA, 2015). El enfoque de NFM también abarca la gestión del suelo que, si se lleva a cabo de manera sostenible, puede mantener y restaurar los niveles de carbon orgánico y las propiedades de retención de agua, lo que ayuda a disminuir el riesgo de inundaciones.

En el entorno urbano, el enfoque natural incluye el uso de infraestructura verde o sistemas de drenaje urbano sostenibles (SuDS) para ralentizar el flujo de agua. Tales características, que incluyen estanques, humedales, bosques urbanos, techos verdes y pavimentos permeables, ayudan a reducer el riesgo de inundaciones (EEA, 2017) y, también brindan otros beneficios, como una mejora de la calidad del agua y una mejor salud de la comunidad y bienestar.

La adopción de un enfoque verdaderamente amplio de captación para la gestión del riesgo de inundaciones, require la colaboración entre varias partes interesadas clave, incluidas las autoridades reguladoras, las autoridades locales, las asociaciones de captación y otras ONG ambientales, propietarios de tierras, empresas y comunidades locales. El suministro de datos y pruebas también es clave para abordar el riesgo de inundaciones de manera integral, lo que ayuda a identificar estrategias rentables.

Referencias
EEA (2017). Green Infrastructure and Flood Management. https://www.eea.europa.eu/publications/green-infrastructure-and-flood-management

Guardian (2020). More than 11,000 homes in England to be built on land at high risk of flooding
https://www.theguardian.com/environment/2020/feb/23/more-than-11000-homes-to-be-built-on-land-at-high-risk-of-flooding

IPCC 5th Assessment Report (2013) – Summary for Policymakers; https://www.ipcc.ch/site/assets/uploads/2018/02/WG1AR5_SPM_FINAL.pdf

Met Office (2018). State of the UK Climate 2018. https://rmets.onlinelibrary.wiley.com/toc/10970088/2019/39/S1